La imprenta

Dada la ocasión del día del libro, vale la pena recordar los inicios de la imprenta. Como es bien sabido, el primer volumen que nació en las entrañas de una de estas máquinas fue una copia del Sutra del diamante, por allá en el año 868. La primera imprenta era una máquina construida en madera. Por cada página debía confeccionarse un bloque entero, de manera que no resultaba demasiado práctica. Eso cambió, no obstante, con la invención de los tipos móviles.

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El sutra del diamante. Primer libro jamás impreso. Wikimedia Commons.

Fue precisamente el muy reconocido Bi Sheng quien hacia el siglo XI inventó la primera imprenta de tipos móviles. Bi construía varias piezas de arcilla, cada una con un carácter grabado. De cada uno hacía varias piezas, de modo que pudiera usar el mismo carácter cuantas veces hiciera falta en la misma página. Luego disponía los caracteres necesarios en bloque sobre una lámina de hierro, los rodeaba con un marco del mismo material, los mojaba en tinta y finalmente los presionaba sobre una hoja de papel para así obtener una página impresa.

Posteriormente, Wang Zhen (s. XIV) perfeccionó el invento de Bi Sheng. En lugar de arcilla, utilizó madera para confeccionar los tipos. De este modo imprimió su Libro de la agricultura en 1313. Además, reporta que otros impresores experimentaron con latón para fabricarlos. Por él y por varias otras fuentes se tienen noticias de que la impresión se utilizó extensivamente en China durante varios siglos. De hecho, se imprimieron más libros en China que en el resto del mundo hasta bien entrado el siglo XVIII.

Sin embargo, los tipos en madera tenían el problema de que se desgastaban fácilmente por la humedad que absorbían de la tinta, mientras que el latón resultaba un material inadecuado para la tarea de impresión. Requirió un esfuerzo más superar estos problemas y perfeccionar la fabricación de los tipos. Eso sí, esta innovación no surgió en China.

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Ilustración incluida en el Nongshu (libro de agricultura).

Es sabido que la primera imprenta de tipos móviles metálicos no fue inventada en el “imperio del Centro”, sino en la pequeña Corea. El crédito le corresponde a Bae Gun, quien la utilizó en 1377 para imprimir un tratado conocido como Jikji, y cuyo título completo traduciría “Antología realizada por el monje Baegun de las enseñanzas de los sumos sacerdotes sobre la identificación del espíritu de Buda mediante la práctica de Seon“. Infortunadamente la mayor parte del texto se ha perdido.

¿Y Johannes Gutenberg? ¿Dónde queda la historia de que fue el inventor de la imprenta de tipos metálicos móviles? En realidad, Gutenberg habría conocido la técnica de la xilografía, que habría llegado a Alemania desde China, y pensando en cómo perfeccionarla duplicó por su cuenta el invento de Bae Gun (aunque, dada la intensidad del comercio en medio de los dos extremos del Viejo Mundo en aquella época, no es impensable que haya tenido conocimiento de las imprentas chinas o coreanas). La verdadera innovación de Gutenberg consistió en fabricar imprentas de bajo costo y en comercializarlas tan hábilmente que las puso en manos de muchas personas en pocas décadas. Más que un inventor original, fue un gran difusor. Lo cual, en todo caso, no es poco mérito. Con ello, contribuyó a una revolución en Europa: el conocimiento dejó de quedar bajo el control de la Iglesia.

Así pues, aprovechemos este día del libro para recordar a los precursores de la impresión: Bi Sheng, Wang Zhen y Bae Gun.


Para saber más:

Printed books existed nearly 600 years before Gutenberg’s Bible. Gizmodo.

Five things to know about the Diamond Sutra, the world’s oldest dated printed book. Smithsonian.com.

Wang Zhen. Wikipedia en inglés.

Jikji. Wikipedia en español.

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